‘Insectos aliados’ de EU desatan temores

Staff/GC - Foto Principal: Stealth fly, de Dylan Egon
Posted on octubre 06, 2018, 6:18 am
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La idea del programa que se desarrolla en Estados Unidos es que ciertas plagas de insectos colaboren en la protección de extensas tierras de cultivo, pero especialistas y científicos tienen sus reservas al respecto, pues consideran que la medida pueda derivar en una especie de arma biológica.

En un artículo de la revista Science los especialistas advierten que si el proyecto “Insect Allies” tiene éxito, la técnica podría ser utilizada por actores maliciosos para ayudar a propagar enfermedades a casi cualquier especie de cultivo y devastar las cosechas; además que dicha investigación puede ser una violación de la Convención de Armas Biológicas (BWC).

“Insect Allies” es un programa financiado desde 2016 por la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de la Defensa (DARPA), del Departamento de Defensa de los Estados Unidos.

Foto: Black Mantis, de Dylan Egon.

Imagen: Black Mantis, de Dylan Egon.

“Un nuevo programa está preparando DARPA para proporcionar una alternativa a la amenaza agrícola tradicional, utilizando la terapia génica dirigida para proteger las plantas maduras dentro de una sola estación de crecimiento. DARPA propone aprovechar un sistema de entrega de dos pasos natural y muy eficiente para transferir genes modificados a las plantas: vectores de insectos y los virus de plantas que transmiten. En el proceso, DARPA pretende transformar ciertas plagas de insectos en ‘Insect Allies’ (Aliados de insectos), es el nombre del nuevo esfuerzo”, difunde DARPA.

“Los insectos comen plantas e insectos transmiten la mayoría de los virus de plantas”, ha difundido Blake Bextine, el gerente del programa de DARPA “Insect Allies”. “DARPA planea aprovechar el poder de este sistema natural mediante la ingeniería genética dentro de los virus de las plantas que los insectos pueden transmitir para conferir rasgos de protección a las plantas”.

De acuerdo con el artículo de Science, “Insect Allies” pretende utilizar insectos como pulgones o moscas blancas para infectar cultivos con virus personalizados que pueden transmitir ciertos genes a plantas maduras, y la investigación se lleva a cabo por grupos en la Universidad Estatal de Pennsylvania (Penn State) en University Park, la Universidad Estatal de Ohio en Columbus, la Universidad de Texas en Austin y el Instituto Boyce Thompson en Ithaca, Nueva York.

“Anunciado por DARPA en noviembre de 2016, el programa ‘Insect Allies’ está respaldado por más de $27 millones en contratos de investigación adjudicados. En julio de 2017, el primero de los tres consorcios anunció que se había adjudicado un contrato de DARPA para desarrollar sistemas para la dispersión de insectos de virus modificados genéticamente. Estos son contratos para completar un plan de trabajo de 4 años que culminará en demostraciones a gran escala en invernaderos. Las plantas de maíz y tomate se están utilizando en los experimentos actuales, mientras que las especies de insectos incluyen saltamontes, moscas blancas y pulgones”, señala el artículo de Science.

Imagen: Butterknife, de Dylan Egon.

Imagen: Butterknife, de Dylan Egon.

Silja Voeneky, una de las especialistas que han alertado sobre el proyecto de DARPA, y académica jurídica de la Universidad de Friburgo, Alemania, el método es difícil de controlar y es poco probable que se permita en tiempos de paz. Además, hay una forma más fácil de introducir virus a las plantas: la pulverización. “Si el propósito pacífico es proteger las plantas, hay todas estas preguntas sin respuesta”, dijo Voeneky a Science.

Nicholas Evans, especialista en bioética de la Universidad de Massachusetts en Lowell, advirtió que desarrollar un nuevo mecanismo para diseminar armas biológicas probablemente no infrinja la BWC porque la intención juega un papel importante, y DARPA afirma que sus intenciones son pacíficas.

No obstante, el desarrollo de la tecnología todavía podría enviar una mala señal. “El resultado más preocupante, pero menos probable, es que alentará a otro estado a comenzar a invertir en armas biológicas”, escribió Evans en un correo electrónico a Science. Países como Irán podrían ver la investigación como una razón para retrasar la reunión de este año de la BWC en diciembre, alertó.

En una réplica al artículo de Sciencie, Blake Bextine, explicó que DARPA creó “Insect Allies” para proporcionar nuevas capacidades para proteger a los Estados Unidos, específicamente la capacidad de responder rápidamente a las amenazas al suministro de alimentos.

“Una amplia gama de amenazas puede poner en peligro la seguridad alimentaria, incluido el ataque intencional de un adversario, los patógenos naturales y las plagas, así como los fenómenos ambientales como la sequía y las inundaciones. ‘Insect Allies’ tiene como objetivo desarrollar contramedidas escalables, fácilmente desplegables y generalizables contra posibles amenazas naturales y de ingeniería para cultivos maduros. El programa está diseñando tecnologías para administrar estas terapias dirigidas en escalas de tiempo relevantes, es decir, dentro de una sola temporada de crecimiento. Para hacerlo, los investigadores de Insect Allies están desarrollando sistemas de distribución de virus de plantas e insectos de plantas naturales, eficientes y altamente específicos para transferir genes protectores modificados a las plantas”.

Sin embargo, Guy Reeves, del Instituto Max Planck de Biología Evolutiva en Plön, Alemania, es escéptico y alerta: “No hay nada que no puedas imaginar que un virus modificado genéticamente pudiera hacer, especialmente si estos virus tienen la capacidad de buscar una especie en el medio ambiente y alterarla genéticamente”.

Imagen DARCA: las tres áreas técnicas de ‘Insect Allies’ (diseño de rasgos, optimización de vectores de insectos y terapia génica selectiva en plantas maduras) se combinan para apoyar el objetivo de transformar rápidamente las plantas maduras para protegerlas contra la interrupción agrícola natural o intencional sin la necesidad de una infraestructura extensa. (Fuentes de imágenes: Shutterstock, National Institutes of Health, Creative Commons / E. Mohmand / CIMMYT).

Imagen DARCA: las tres áreas técnicas de ‘Insect Allies’ (diseño de rasgos, optimización de vectores de insectos y terapia génica selectiva en plantas maduras) se combinan para apoyar el objetivo de transformar rápidamente las plantas maduras para protegerlas contra la interrupción agrícola natural o intencional sin la necesidad de una infraestructura extensa. (Fuentes de imágenes: Shutterstock, National Institutes of Health, Creative Commons / E. Mohmand / CIMMYT).

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